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Aves acuáticas y murciélagos, origen de las próximas gripes

Aves acuáticas y murciélagos, origen de las próximas gripes

“Existe una gran reserva genética de virus de gripe en aves acuáticas, cerdos y murciélagos, que serán el origen de los próximos brotes de la enfermedad”. Así lo ha declarado esta mañana el Dr. Robert G. Webster, investigador del St. Jude Children’s Research Hospital de Estados Unidos, y uno de los mayores expertos mundiales en el virus de la gripe. El Dr. Webster participa en el Simposio Internacional que organiza hoy y mañana, viernes, la Fundación Ramón Areces y la Universidad CEU San Pablo con motivo del primer centenario de la pandemia de la Gripe Española. Webster ha explicado que el mayor desafío para controlar los virus de gripe consiste en predecir qué virus tienen la capacidad de saltar la barrera entre especies. Otros de los retos apuntan a conocer qué combinaciones y determinantes de virulencia pueden convertir al virus en un agente letal en humanos.

Este simposio, dedicado a la memoria del profesor Julio Rodríguez Villanueva, se ha aprovechado para hacer balance de los avances conseguidos desde la aparición del brote pandémico de la gripe española. Los científicos han explicado cómo ya se han caracterizado molecularmente las diferentes etapas de replicación viral, los mecanismos celulares alterados durante la replicación, así como numerosos aspectos asociados con la infección del virus. También han recordado cómo ya en este siglo XXI se han incorporado otras técnicas de análisis a gran escala para el estudio de la expresión genética durante la infección. En este sentido, el doctor burgalés Adolfo García-Sastre, director del Global Health and Emerging Pathogens Institute del Icahn School of Medicine en el Hospital Mount Sinaí de Nueva York, y uno de los mayores expertos mundiales en el virus de la gripe, ha mostrado una interesante técnica de marcaje de la proteína NS1 del virus de la gripe con un “código de barras” genético para poder estudiar la evolución y adaptación de un virus con una NS1 determinada en distintas especies animales. Por su parte, el Dr. Yoshihiro Kawaoka de las universidades de Tokio y Wisconsin, ha mostrado nuevas estrategias para afrontar el estudio de la patogenicidad del virus y cómo poder controlarlo en caso de nuevas pandemias. Igualmente, mediante el uso de nuevas técnicas de secuenciación, el trabajo expuesto por el Dr. Mirco Schmolke, de la Universidad de Ginebra, ha mostrado que existen cambios en la microbiota intestinal durante la infección por el virus de la gripe, desconociéndose aún las consecuencias de ellos y su relevancia para combatir esta enfermedad.

En este simposio internacional -Centenario de la Gripe Española de 1918. La peor pandemia en la historia contemporánea mundial: lecciones para el futuro- también ha habido tiempo para hablar de Historia. Webster ha recordado cómo el primer brote del virus de la gripe surgió de forma leve en Estados Unidos en 1918, pero que fue traído a Europa, a Francia, por los soldados norteamericanos. “Se desconoce cuándo esa cepa suave se convirtió en un monstruo que causaba hemorragia en nariz y oídos en adultos jóvenes sanos que morían ahogados en su propia sangre”. Ha añadido cómo las condiciones de hacinamiento e insalubridad de las trincheras pudieron convertirse en el ambiente propicio para la génesis del virus letal. “En retrospectiva, es probable que Estados Unidos hubiera utilizado la guerra biológica sin querer para ganar la I Guerra Mundial. De hecho, el comandante alemán Erich von Ludendorff afirmó que el virus causó el colapso de su ejército”, ha recordado.

Desde el Museo de Historia de la Medicina de la Universidad del País Vasco, Anton Erkoreka ha explicado que “en el centenario de la pandemia es necesario refutar algunas perogrulladas como la elaborada propaganda militar que logró su objetivo de engañar la percepción de la pandemia, una catástrofe sanitaria que causó cuatro veces más muertes que la Gran guerra en sí misma”.

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