La enfermedad de Alzheimer es un trastorno cerebral progresivo e irreversible que destruye lentamente la memoria y las habilidades de pensamiento y, finalmente, la capacidad de realizar las tareas más simples. En la mayoría de las personas con Alzheimer, los síntomas aparecen por primera vez a mediados de los 60.

El Alzheimer es la causa más común de demencia entre las personas mayores. La demencia es la pérdida del funcionamiento cognitivo (pensar, recordar y razonar) y de las habilidades conductuales hasta tal punto que interfiere con la vida y las actividades diarias de una persona. La demencia varía en severidad desde la etapa más leve, cuando apenas comienza a afectar el funcionamiento de una persona, hasta la etapa más severa, cuando la persona debe depender completamente de otros para las actividades básicas de la vida diaria.

La enfermedad de Alzheimer lleva el nombre del Dr. Alois Alzheimer, quien en 1906 describió cambios en el tejido cerebral de una mujer que había muerto de una enfermedad mental inusual. Sus síntomas incluían pérdida de memoria, problemas de lenguaje y comportamiento impredecible. Después de su muerte, examinó su cerebro y encontró muchos grupos anormales (ahora llamados placas amiloides) y haces de fibras enredados (ahora llamados nudos neurofibrilares).

Estas placas y ovillos en el cerebro todavía se consideran algunas de las características principales de la enfermedad de Alzheimer. Otra característica es la pérdida de conexiones entre las células nerviosas (neuronas) del cerebro. Las neuronas transmiten mensajes entre diferentes partes del cerebro y desde el cerebro a los músculos y órganos del cuerpo.

¿Cómo afecta la enfermedad de Alzheimer al cerebro?

Los científicos continúan desentrañando los complejos cambios cerebrales involucrados en la aparición y progresión de la enfermedad de Alzheimer. Parece probable que los cambios en el cerebro puedan comenzar una década o más antes de que aparezcan la memoria y otros problemas cognitivos. Durante esta etapa preclínica de la enfermedad de Alzheimer, las personas parecen no tener síntomas, pero se están produciendo cambios tóxicos en el cerebro. Los depósitos anormales de proteínas forman placas amiloides y ovillos de tau en todo el cerebro. Las neuronas que alguna vez estuvieron sanas dejan de funcionar, pierden conexiones con otras neuronas y mueren. Se cree que muchos otros cambios cerebrales complejos también influyen en la enfermedad de Alzheimer.

Al principio, el daño parece tener lugar en el hipocampo y la corteza entorrinal, partes del cerebro esenciales para formar recuerdos. A medida que mueren más neuronas, partes adicionales del cerebro se ven afectadas y comienzan a encogerse. En la etapa final de la enfermedad de Alzheimer, el daño es generalizado y el tejido cerebral se ha reducido significativamente.

Signos y síntomas de la enfermedad de Alzheimer

Los problemas de memoria suelen ser uno de los primeros signos de deterioro cognitivo relacionado con la enfermedad de Alzheimer. Algunas personas con problemas de memoria tienen una afección denominada deterioro cognitivo leve. En estos casos los afectados tienen más problemas de memoria de lo normal para su edad, pero sus síntomas no interfieren con su vida diaria. Las dificultades de movimiento y los problemas con el sentido del olfato también se han relacionado con el deterioro cognitivo leve. Las personas mayores con deterioro cognitivo leve tienen un mayor riesgo de desarrollar Alzheimer, pero no todos lo hacen. Algunos incluso pueden volver a la cognición normal.

Los primeros síntomas de la enfermedad de Alzheimer varían de persona a persona. Para muchos, aspectos de la cognición que no son de memoria, como la búsqueda de palabras, problemas de visión / espaciales y un razonamiento o juicio deficiente, pueden indicar las primeras etapas de la enfermedad de Alzheimer. Los investigadores están estudiando biomarcadores (signos biológicos de enfermedad que se encuentran en imágenes cerebrales, líquido cefalorraquídeo y sangre) para detectar cambios tempranos en el cerebro de personas con deterioro cognitivo leve y en personas cognitivamente normales que pueden tener un mayor riesgo de Alzheimer. Los estudios indican que esa detección temprana es posible, pero se necesita más investigación antes de que estas técnicas puedan usarse de forma rutinaria para diagnosticar la enfermedad de Alzheimer en la práctica médica diaria.

Etapas de la enfermedad de Alzheimer

Enfermedad de Alzheimer leve

A medida que avanza la enfermedad de Alzheimer, las personas experimentan una mayor pérdida de memoria y otras dificultades cognitivas. Los problemas en esta primera etapa pueden incluir deambular y perderse, problemas para manejar el dinero y pagar las facturas, repetir preguntas, tomar más tiempo para completar las tareas diarias normales y cambios de personalidad y comportamiento. A menudo se diagnostica a las personas en esta etapa.

Enfermedad de Alzheimer moderada

En esta etapa, el daño ocurre en áreas del cerebro que controlan el lenguaje, el razonamiento, el procesamiento sensorial y el pensamiento consciente. La pérdida de memoria y la confusión empeoran y las personas comienzan a tener problemas para reconocer a sus familiares y amigos. Es posible que no puedan aprender cosas nuevas, realizar tareas de varios pasos, como vestirse, o afrontar situaciones nuevas. Además, las personas en esta etapa pueden tener alucinaciones, delirios y paranoia y pueden comportarse impulsivamente.

Enfermedad de Alzheimer severa

En última instancia, las placas y los ovillos se extienden por todo el cerebro y el tejido cerebral se contrae significativamente. Las personas con Alzheimer grave no pueden comunicarse y dependen completamente de los demás para su cuidado. Cerca del final la persona puede estar en la cama la mayor parte o todo el tiempo mientras el cuerpo se apaga.

¿Qué causa la enfermedad de Alzheimer?

Los científicos aún no comprenden completamente qué causa la enfermedad de Alzheimer en la mayoría de las personas. En personas con Alzheimer de inicio temprano, la causa puede ser una mutación genética. La enfermedad de Alzheimer de aparición tardía surge de una serie compleja de cambios cerebrales que ocurren durante décadas. Las causas probablemente incluyan una combinación de factores genéticos, ambientales y de estilo de vida. La importancia de cualquiera de estos factores para aumentar o disminuir el riesgo de desarrollar Alzheimer puede diferir de una persona a otra.

La mayoría de las personas con Alzheimer tienen la forma de aparición tardía de la enfermedad, en la que los síntomas se hacen evidentes a mediados de los 60 años. Los investigadores no han encontrado un gen específico que cause directamente el Alzheimer de aparición tardía. Sin embargo, tener una forma del gen de la apolipoproteína E (APOE) aumenta el riesgo de una persona. Este gen tiene varias formas. Uno de ellos, APOE ε4, aumenta el riesgo de que una persona desarrolle la enfermedad y también se asocia con una edad más temprana de inicio de la enfermedad. Sin embargo, portar la forma APOE ε4 del gen no significa que una persona definitivamente desarrollará la enfermedad de Alzheimer, y algunas personas sin APOE ε4 también pueden desarrollar la enfermedad.

Además, los científicos han identificado una serie de regiones de interés en el genoma (el conjunto completo de ADN de un organismo) que pueden aumentar o disminuir el riesgo de una persona de padecer Alzheimer de aparición tardía en diversos grados.

La enfermedad de Alzheimer de inicio temprano ocurre entre los 30 y los 60 años de edad y representa menos del 10 por ciento de todas las personas con Alzheimer. Algunos casos son causados ​​por un cambio hereditario en uno de tres genes. Para otros, la investigación muestra que están involucrados otros componentes genéticos.

La mayoría de las personas con síndrome de Down desarrollan Alzheimer. Esto puede deberse a que las personas con síndrome de Down tienen una copia adicional del cromosoma 21, que contiene el gen que genera amiloide dañino.

La investigación sugiere que una serie de factores más allá de la genética pueden desempeñar un papel en el desarrollo y el curso de la enfermedad de Alzheimer. Existe un gran interés, por ejemplo, en la relación entre el deterioro cognitivo y las afecciones vasculares como las enfermedades cardíacas, los accidentes cerebrovasculares y la presión arterial alta, así como las afecciones metabólicas como la diabetes y la obesidad. La investigación en curso nos ayudará a comprender si la reducción de los factores de riesgo de estas afecciones también puede reducir el riesgo de Alzheimer y de qué manera.

Una dieta nutritiva , actividad física , compromiso social y actividades estimulantes de la mente se han asociado con ayudar a las personas a mantenerse saludables a medida que envejecen. Estos factores también podrían ayudar a reducir el riesgo de deterioro cognitivo y la enfermedad de Alzheimer. Los ensayos clínicos están probando algunas de estas posibilidades.

¿Cómo se diagnostica la enfermedad de Alzheimer?

  • El especialista realizará una historia clínica del paciente sobre la salud en general, el uso de medicamentos, la dieta, problemas de salud, la capacidad para realizar las actividades diarias y los cambios en el comportamiento y la personalidad.
  • Realizara pruebas de memoria, resolución de problemas, atención, conteo y lenguaje.
  • Pruebas médicas estándar, como análisis de sangre y orina, para identificar otras posibles causas del problema.
  • Exploraciones cerebrales, como tomografía computarizada (TC), resonancia magnética (RM) o tomografía por emisión de positrones (PET), para descartar otras posibles causas de los síntomas.

Las personas con problemas de memoria y pensamiento deben hablar con su médico para averiguar si sus síntomas se deben a la enfermedad de Alzheimer u otra causa, como accidente cerebrovascular, tumor, enfermedad de Parkinson, alteraciones del sueño, efectos secundarios de los medicamentos, una infección o una enfermedad que no es de Alzheimer.

Si el diagnóstico es Alzheimer, comenzar el tratamiento temprano en el proceso de la enfermedad puede ayudar a preservar el funcionamiento diario durante algún tiempo, aunque el proceso de la enfermedad subyacente no se pueda detener ni revertir. Un diagnóstico temprano también ayuda a las familias a planificar el futuro. Pueden ocuparse de asuntos financieros y legales, abordar posibles problemas de seguridad, aprender sobre arreglos de vivienda y desarrollar redes de apoyo.

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Redacción Consejos

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