Las sanguijuelas

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austalian leech on human skin on a finger

f.gonzalez.001@terra.es

Las sanguijuelas están íntimamente ligadas a la historia del ser humano, siendo mencionadas incluso en la Biblia y el Corán. En el campo de la Medicina su uso se remonta a más de 3500 años. Se han descritos dibujos de ellas en los jeroglíficos de cavernas y pirámides egipcias. En Grecia, Roma y Siria estos gusanos se utilizaban para extraer la sangre de muchas zonas del cuerpo. Existía la creencia de que su utilización podía curar desde los dolores locales a procesos inflamatorios, incluso nefritis, laringitis, gota, enfermedades oculares, obesidad y patologías mentales, hasta que, con el desarrollo de la farmacología perdieron protagonismo.

Las sanguijuelas son gusanos anélidos formados por 32 anillos. Son hermafroditas y existen más de 600 especies, algunas marinas y otras terrestres, la mayoría pequeñas e inofensivas. Se alimentan de sangre o fluidos corporales.

Este animal posee órganos bien definidos. Su aparato bucal tiene dientes, entre los cuales hay glándulas que secretan sustancias que se incorporan a la saliva cada vez que muerden a un huésped.

Los médicos galenistas abusaron de su uso, olvidando las recomendaciones de prudencia del propio Galeno. Se convirtieron en un remedio muy utilizado, de los que había existencias en todas las farmacias y barberías, pues muchos barberos cirujanos eran los encargados de administrar las sanguijuelas. Este remedio tan desagradable se convirtió en un suplicio para los enfermos. No había paciente al que no se sangrase y al que no se le administrasen purgantes, eméticos y sanguijuelas. Éstas causaban heridas y desgarros muchas veces graves, debido a que, con gran imprudencia, se aplicaban en todas las partes del cuerpo, incluidas las más delicadas como las mucosas, el contorno de los ojos y los genitales. Muchos enfermos perdieron la vista o sufrieron daños irreparables por culpa de las sanguijuelas.

En los siglos XVIII y XIX  se vendían sanguijuelas en las farmacias europeas, llegando a ser muy populares en la terapéutica de esa época, sobre todo en Francia. Fue así como la población de este gusano descendió hasta niveles alarmantes en Europa y hoy la especie más utilizada en Medicina, Hirudo medicinalis, está en peligro de extinción.

La saliva de la sanguijuela ha sido comparada con un botiquín biológico, sus sustancias medicinales impiden la infección de la herida y permiten que la sanguijuela se aliente de un cuerpo sano.

Los componentes relevantes de su saliva son:

Anticoagulante: La primera descripción de la acción anticoagulante de una sustancia producida en las glándulas salivales de la sanguijuela fue en 1884. En 1904, esta sustancia se denominó hirudina, un inhibidor específico de la trombina y potente inhibidor de la agregación plaquetaria mediada por trombina.

Vasodilatador: Una sustancia similar a la histamina es la encargada de prolongar la pequeña hemorragia.

Anestésico: La mordedura es indolora ya que la sanguijuela produce un anestésico para evitar que el huésped sienta la mordedura.

Antimicrobiano: La hialuronidasa tiene un efecto antibacteriano.

Para la mayoría de las personas, las sanguijuelas son criaturas repulsivas. Sin embargo, estos animales, que fueron imprescindibles en la medicina del siglo XIX, vuelven a ser un instrumento terapéutico importante para los científicos y médicos actuales. En Europa y en EUA, se están utilizando actualmente (sobre todo la especie H. medicinalis) en la cirugía plástica y reconstructiva. Mediante la hirudoterapia, estos animales ayudan a restablecer la circulación sanguínea, a través de una pequeña hemorragia en el área donde se produce el injerto de tejido, imitando así a la circulación venosa, descongestionando los vasos sanguíneos y reestableciendo la presión sanguínea y la circulación normal.Así, las sanguijuelas se están utilizando en los últimos 15 años para reimplantar dedos, orejas, labios, trozos de nariz o cualquier otra parte del cuerpo que haya sido gravemente dañada en un accidente.

Francisco González Lara